Onsdag går første individuelle øvelse for skiskytterne av stabelen, og for Johannes Thingnes Bø og resten av utfordrerne starter jakten på Martin Fourcade, som har vunnet verdenscupen de siste 7 sesongene…

Slovensk åpning

Sesongen starter vanligvis i Östersund for skiskyttersirkuset, men ettersom den svenske byen arrangerer VM i mars, flyttes åpningen denne vinteren til slovenske Pokljuka, hvor de søndag tjuvstartet sesongen med mixed stafetter.

Verdenscupen skal avgjøres gjennom konkurranser på totalt 9 forskjellige destinasjoner, samt den nevnte VM-uken i Sverige. Denne vinteren blir det også 2 konkurranseuker i Canmore og Salt Lake City i Nord-Amerika, på bekostning av finske Kontiolahti og russiske Tjumen. IBU har vraket Russland som arrangør frem til 2022 i kjølvannet av dopingavsløringene.

Sesongen avsluttes i Holmenkollen 21-24. mars, forhåpentligvis med nordmenn i kamp om den gule trøyen.

Fourcade favoritt igjen

Martin Fourcade har vunnet sammenlagt-kula utrolige 7 sesonger på rad, og nok en gang blir den “umulige” franskmannen den som må slås for å sikre seg verdenscupen denne vinteren.

30-åringen har bare blitt sterkere og sterkere for hvert år, og sikret seg i 2018 2 gull i de olympiske leker i Pyeongchang, i tillegg til verdenscupen sammenlagt.

Franskmannen gjorde rent bord sist skiskytterne var i Pokljuka for 2 år siden, og viste prov på god form med fullt hus og solid fart i sporet da han søndag bidro til fransk seier i mixed stafett.

Fourcade har vist en vanvittig stabilitet de siste sesongene og blir igjen storfavoritt til å skrive seg inn med enda tykkere gullskrift i historiebøkene.

Johannes Thingnes Bø ser ut som den største utfordreren i sammendraget, og kan fort være den eneste som klarer å henge med den franske mesteren. Holdt følge hele veien inn i 2018-sesongen, men måtte til slutt gi tapt.

Bø har uttalt at hovedmålet denne sesongen blir å utfordre Fourcade, men veien frem mot sesongstarten har ikke vært problemfri for 25-åringen.

Thingnes Bø giftet seg 30. juni og store deler av juni og juli gikk dermed til forberedelser og bryllupsferie fremfor hardtrening, og i september pådro Markane IL-løperen seg en virussykdom og mistet ytterligere uker med trening.

Da stryningen endelig var tilbake i hard trening satte en låst rygg en stopp for samlingen i tyske Oberhof, og det ble enda et treningsavbrudd for Bø.

Det sier seg selv at såpass mange uker uten trening slår negativt ut på sjansene til å utfordre den suverene franskmannen.

Som Messi og Ronaldo

Thingnes Bø sier seg enig at de to ligger et stykke foran resten av feltet, og sammenligner situasjonen med hvordan det har sett ut i fotballen de siste årene.

– Det er litt som Ronaldo og Messi, sier 25-åringen når han snakker med NTB om den jevne kampen i skiskyttertoppen mellom ham og mannen som har vært aller best de siste sju årene.

– Begge er så sykt gode. Hadde én av dem ikke eksistert, så hadde den andre vært verdens beste fotballspiller i 15 år på rad. Slik har det vært for meg, at jeg har vært en god nummer to. Og jeg har lyst til å bli nummer én.

Stryningen har latt seg inspirere av tidligere lagkamerat Ole Einar Bjørndalens satsing, og har fått bygget en liten treningshule med alle nødvendige fasiliteter ved hytten sin på Sjusjøen, så vil sesongen vise om det gir resultater. Det holdt i alle fall til en seier i den nasjonale åpningen på samme sted.

Av andre utfordrere som vil kjempe denne vinteren finner vi mange av de kjente navnene som Landertinger, Schempp, Fak og Simon Eder. Etter at en del rutinerte løpere la opp etter OL-sesongen er det også rom for nye talenter til å vise seg frem, og det blir spennende å se hvem som griper sjansen.

Av norske håp har Lars Helge Birkeland vist gode takter på trening i høst, og gikk søndag inn til seier på single mixed stafett sammen med Thekla Brun-Lie.

Det knyttes også forventninger til hva storebror Bø kan få til, og om Henrik L`Abée-Lund og Erlend Øvereng Bjøntegaard kan følge opp pallplasseringene fra sesongavslutningen i fjor.

Første test for herrene blir 20 kilometer onsdag klokken 14.15.

Vinnerodds 20 kilometer individuell herrer Pokljuka, Betsson:

Martin Fourcade – 1,65
Johannes Thingnes Bø – 5,00
Jakov Fak – 10,00
Lars Helge Birkeland – 17,00
Dominik Landertinger – 20,00
Tarjei Bø – 20,00
Benjamin Weger – 20,00
Simon Eder – 25,00
Simon Schempp – 35,00
Ondrej Moravec – 40,00