2018-sesongen ble som ventet hovedsakelig en duell mellom franske Martin Fourcade og Johannes Thingnes Bø, mens det på kvinnesiden ble en kamp til siste stående om hvem som tok hjem verdenscupen sammenlagt. Samtidig la de russiske dop-utestengelsene seg som en skygge over sesongen…

Östersund arrangerte sesongåpningen for 13. året på rad, og det var den nyeste øvelsen på programmet, single mixed stafett, som åpnet ballet. Hvert land stiller med en kvinne og en mann som går i et stafettformat. Øvelsen har dog ikke fått det helt store fotfestet enda, og det var østerrikerne Simon Eder og Laura Hauser som kunne innkassere sesongens første seier i en noe B-preget felt.

Den normale mixed stafetten (2+2) har derimot blitt et fast innslag i skiskyting, og det var Norge som fikk en best mulig start på sesongen med seier foran Italia og Tyskland. Talentet Ingrid Tandrevold og Tiril Eckhoff gikk de to første etappene, mens Johannes Thingnes Bø og Emil Hegle Svendsen styrte skuta inn til seier, for tredje året på rad i mixed stafetten i Östersund.

De gode norske resultatene fortsatte når de individuelle øvelsene tok til, med seier for Johannes Bø på normaldistansen, mens storebror Tarjei gikk til topps for første gang på 4 år på sprinten. Martin Fourcade tog stegene fra 3. til 2. og til slutt øverst på pallen i jaktstarten, og åpningshelgen skulle gi en pekepinn på hvilken enorm stabilitet franskmannen viste denne sesongen.

Det har vært litt tynt i den norske dametroppen etter Tora Berger la opp, og mye av presset har ligget på Tiril Eckhoff til å dra lasset, mens Marte Olsbu også har levert en del bra resultater de siste sesongene. Med en pallplass på både nevnte Olsbu og Synnøve Solemdal i Östersund, i tillegg til seier i mixed stafett, var optimismen stigende i den norske leiren.

Johannes ustoppelig frem mot jul

Johannes Thingnes Bø viste eventyrlig form i de påfølgende helgene frem mot jul, med 4 strake seire i Hochfilzen og Annecy. Men rett bak fulgte Fourcade med pallplasser i samtlige renn, før han endelig kunne ta veien helt opp på toppen på hjemmebane i siste renn før en liten juleferie.

De to kamphanene hadde allerede skaffet seg en solid luke til resten av feltet i sammenlagtcupen, og så seg aldri tilbake. Veteranen Ole Einar Bjørndalen åpnet ballet for Norge på stafetten i Hochfilzen, og selv uten brødrene Bø og Svendsen på laget gikk de norske herrene til topps, og viste at de innehar en god bredde i troppen. Dessverre skulle dette bli et av få lyspunkter i sesongen for Bjørndalen.

Knoll og Tott holder koken på nyåret

Fourcade svarte på tiltale og gikk til topps i tre strake renn i Oberhof og Ruhpolding, før Johannes overtok stafettpinnen med 3 nye førsteplasser. Ikke overraskende delte de to på topplasseringene i Anterselva også. Smått utrolig at 2 utøvere kan dominere så enormt i en så marginal idrett, med mange deltakere i hvert renn.

Men fasit før OL-pausen er at Fourcade eller JT Bø hadde vunnet samtlige renn unntatt storebror Bøs ene seier i åpningshelgen. Fourcade havnet på pallen i absolutt alle renn, og fikk besøk av Johannes i 12 av dem.

For damene var det hele mye mer åpent, med hele 9 forskjellige vinnere så langt i sesongen. Mäkäräinen ledet i sammendraget, med Kuzmina og Domracheva like bak. For de norske gikk det tyngre etter den lovende starten, og de stod uten nye pallplasser siden Östersund i desember.

Men i Anterselva fikk Eckhoff fullklaff med fullt hus og seier på sprinten, og kunne smilende pakke sakene og sette kursen mot Pyeongchang. En som derimot måtte se plassen i troppen ryke var Ole Einar Bjørndalen. Manglende resultater gjorde at ledelsen ikke kunne finne plass til kongen av skiskyting, og han led samme skjebne som Eirik Kvalfoss gjorde i 1994 da han ble vraket for unge og fremadstormende Bjørndalen før Lillehammer-lekene.

OL i Pyeongchang 

I februar var hele vintersportens øyne rettet mot Sør-Korea og de olympiske leker. Fourcade og Bø hadde dominert hele sesongen igjennom, men sviktet når det gjaldt som mest, og havnet et stykke bak på åpningssøvelsen. Dermed var gullet up for grabs, og det var tyske Arnd Peiffer som grep sjansen og tok karrierens første OL-gull.

Neste dag viste derimot franskmannen ingen nåde, og knuste konkurrentene på jaktstarten. I suveren stil kunne han fint rukket å håndhilse på samtlige tilskuere på oppløpet.

På normaldistansen 20 kilometer skulle det endelig gå veien for Johannes Bø også. Fourcade sprakk med 2 bom på siste stående, og med en forrykende sisterunde holdt Bø unna mot Fak og Landertinger, til tross for at de begge traff alle 20 blinkene.

Første OL-gull i boks for Markane IL-løperen.

Det ble dramatikk på den avsluttende fellestarten, hvor det måtte målfoto til før Fourcade kunne tildeles en ny gullmedalje foran tyske Schempp. Gledelig med norske øyne var det at Emil Hegle Svendsen lyktes med gamblingen på siste stående, og kunne spurte inn til en medalje i sitt tredje strake OL. Laura Dahlmeier hadde levert en sesong litt under par så langt, men i Sør-Korea ble det fullklaff med seier på både sprint og jaktstart, samt en bronsemedalje på normalen.

De norske jentene hadde også truffet med formen, og Marte Olsbu kunne innkassere et sølv på sprinten, mens Eckhoff kopierte resultatet fra Sochi i 2014 med en bronse på fellesstarten. Sammen med Svendsen og JT Bø gikk de også til et sølv på mixed stafett.

Men landet som kunne si seg mest fornøyd med lekene ut ifra forutsetningene var Sverige. Gull til Hanna Öberg på normalen, sølv til jentene på stafetten og sølv til Sebastian Samuelsson på jaktstarten. Men det skulle toppe seg på siste konkurransedag. I vanskelige skyteforhold tok det svenske herrelaget en meget overraskende seier foran Norge og Tyskland. Det første svenske stafettgullet i skiskyting noensinne.

Totalt sett litt over forventet for de norske damene, mens herrene, og da særlig Johannes Bø, nok gjerne skulle hatt en medalje til med seg i kofferten hjem.

Tilbake til hverdagen

Tre verdenscuphelger gjenstod etter lekene, og det største spenningsmomentet var om Johannes kunne henge med Fourcade helt inn i sammendraget.

Anton Sjipulin var en av mange russere som ble nektet å delta i Pyeongchang i kjølvannet av dopavsløringene rundt russisk idrett, men i Kontiolahti gikk han til topps på sprinten, og fulgte opp med pallplass på fellestarten. Der var det østerrikeren Eberhard som tok seieren, og sørget for litt etterlengtet variasjon på pallen denne sesongen.

Så gikk turen til Holmenkollen, og på sprinten skulle en ny nordmann endelig tegne seg for sin første verdenscupseier. Henrik L’Abée-Lund skjøt fullt på sprinten og gikk inn til dobbeltseier på hjemmebane foran Johannes Bø. Men derfra og ut hadde Martin Fourcade fått nok, og med tre strake førsteplasser sikret han seg sin 7. strake sammenlagtseier i verdenscupen. Johannes Bø fulgte på 2. plass mens det ble et lite hav ned til Sjipulin som kapret tredjeplassen.

Darya Domracheva avsluttet sesongen knallsterkt, med 5 seire på de 8 siste rennene, men formen kom litt i seneste laget for den hviterussiske kvinnen, som etter en thrilleravslutning måtte se seg slått med knapp margin av Kaisa Mäkäräinen, som vant krystallkula foran slovakiske Kuzmina.

Kongen abdiserer

Etter at OL-billetten røk, lå det litt i kortene at det kunne gå mot slutten av karrieren for 44-årige Ole Einar Bjørndalen. Og etter sesongslutt kom bekreftelsen på at kongen av skiskyting legger opp på grunn av helsemessige utfordringer.

95 verdenscupseire (1 i langrenn), 6 sammenlagttitler, 13 OL-medaljer og 45 VM-medaljer. Ord blir fattige når man forsøker å ramse opp Bjørndalens fantastisk karriere, så vi nøyer oss med å si en stor takk for alt du har gjort for sporten, og Norge, gjennom alle disse årene.

Kort tid etter kom også beskjeden om at prinsen, Emil Hegle Svendsen, også legger børsa på hylla. Det er en uerstattelig mengde med rutine som forsvinner ut fra laget, og det blir en vanskelig oppgave for resten av gutta å fylle tomrommet etter disse to.

Fjoråret viste at de har det inne, samtidig som brødrene Bø må legge ned et solid treningsgrunnlag for å prøve å holde følge med “umulige” Fourcade. Vi gleder oss til en ny sesong!