Vetle Sjåstad Christiansen går ankeretappen på det norske laget som åpner VM i skiskyting i Östersund med mixed stafett torsdag…

Tarjei Bø vraket

Norge stiller med 3 av de 4 løperne som tok OL-sølv på mixed stafett i Pyeongchang for et år siden, men etter at Emil Hegle Svendsen la geværet på hylla i fjor vår var det en ledig plass blant de mannlige deltakerne på det norske laget i VM-åpningen.

Tarjei Bø bekledde plassen under årets første mixed stafett da det norske laget ble nummer 6 i verdenscupåpningen i Pokljuka, men etter å ha stått over verdenscuprundene i Nord-Amerika ble stryningen vraket til fordel for Vetle Sjåstad Christiansen.

Etter tre strake pallplasser og sprintseier i Salt Lake City imponerte 26-åringen nok til å sikre seg ankeretappen på laget som er en av de fremste medaljekandidatene i Östersund torsdag ettermiddag.

– Det var en tøff avgjørelse, for jeg synes det er mye likt med Tarjei og Vetle, men Vetle gjorde en innsats ved å reise til USA og Canada, mens Tarjei ville gjøre det på sin måte. Det handler om å gi sjansen til de som gjør en innsats for å delta og vil gå alt, forklarer trener Siegfried Mazet.

Norge seiler opp som favoritter

Den norske kvartetten er den samme som gikk inn til 3.-plass i generalprøven i USA. Marte Olsbu Røiseland har levert stabile toppresultater i verdenscupen hele sesongen og ligger på en 3.-plass sammenlagt etter å ha tatt sin 3. seier for vinteren i Soldier Hollow.

Også andretappeløper Tiril Eckhoff fikk endelig fullklaff med seier på normaldistansen i Canmore i februar, etter å ha slitt lenge med å finne tilbake til formen fra sesonginnledningen.

Dersom de norske jentene tar med seg godfølelsen inn i verdensmesterskapet skal de kunne gi sesongens suverene skiskytter på herresiden – Johannes Thingnes Bø, et flott utgangspunkt på sin tredje etappe, før form-løper Sjåstad Christiansen skal avgjøre lagets skjebne i en eventuell medaljekamp torsdag ettermiddag.

Kan hjemmehåpene overraske?

Det er Norge, Tyskland, Frankrike og Italia som har fremstått som de sterkeste lagene de siste årene og som i utgangspunktet blir favoritter til å kjempe om de edle medaljene på åpningsdistansen i Sverige, men etter den solide innsatsen i de olympiske leker håper nok også de svenske hjemmefavorittene å kunne melde seg på i toppen.

De svenske herrene tok et overraskende lag-gull i Pyeongchang, mens jentene gikk inn til sølv bak Hviterussland. Også i sesongåpningen viste de svenske skiskytterne at den gode sesongen ikke var et blaff, men så langt i 2019 har det gått litt tyngre, selv om tankene naturligvis har vært fokusert på sesongens hovedmål i Östersund.

Sammen med Norge blir den tyske kvartetten Hinz, Dahlmeier, Peiffer og Doll å regne med i toppen på VMs åpningsdistanse. Frankrike har fulgt opp OL-gullet med seier på begge de mixede stafettene i årets sesong og blir på nytt en sterk kandidat torsdag.

Noe overraskende får ungjenta Julia Simon plass på laget, sammen med den ventede trioen Chavalier, Desthieux og Martin Fourcade. Vinneren av verdenscupen de siste syv sesongene har slitt med å finne formen denne vinteren, og etter å ha stått over turen til Nord-Amerika har 30-åringen slitt med sykdom i oppkjøringen til mesterskapet.

De italienske jentene Vittozzi og Wierer ligger som nummer 1 og 2 i verdenscupen og kan fort veksle i tet etter å ha gått sine etapper i Sverige, så blir det eventuelt opp til herrene Hofer og Windisch å ta vare på forspranget.

Det er få øvelser hvor uttrykket “stafett er stafett” passer bedre enn på nettopp mixed stafett i skiskyting, og noen overraskelser vil det nok komme også i VM-åpningen, som da Sveits sjokkerte med en 2.-plass i Pokljuka i sesonginnledningen.

VMs åpningsøvelse starter torsdag klokken 16.15.

Vinnerodds Mixed Stafett – VM skiskyting Östersund, Nordicbet:

Norge – 2,00
Tyskland – 3,85
Frankrike – 3,85
Italia – 6,00
Sverige – 11,00
Russland – 15,00